En los primeros años del siglo XXI, la religión parecía estar en aumento. El colapso tanto del comunismo como de la Unión Soviética había dejado un vacío ideológico que estaba siendo llenado por el cristianismo ortodoxo en Rusia y otros estados postsoviéticos. La elección en los Estados Unidos del presidente George W. Bush, un cristiano evangélico que no ocultó su piedad, sugirió que el cristianismo evangélico estaba surgiendo como fuerza política en el país. Y los ataques del 11 de septiembre dirigieron la atención internacional hacia el poder del Islam político en el mundo musulmán.

Hace una docena de años, mi colega Pippa Norris y yo analizamos datos sobre tendencias religiosas en 49 países, incluidos algunos territorios subnacionales como Irlanda del Norte, de los cuales se disponía de evidencia de encuestas de 1981 a 2007 (estos países contenían el 60 por ciento de la población mundial ). No encontramos un resurgimiento universal de la religión, a pesar de las afirmaciones en ese sentido —la mayoría de los países de altos ingresos se volvieron menos religiosos— pero sí encontramos que en 33 de los 49 países que estudiamos, la gente se volvió más religiosa durante esos años. Esto fue así en la mayoría de los países ex comunistas, en la mayoría de los países en desarrollo e incluso en varios países de altos ingresos. Nuestros hallazgos dejaron en claro que la industrialización y la difusión del conocimiento científico no estaban provocando la desaparición de la religión, como algunos estudiosos habían asumido alguna vez.

Pero desde 2007, las cosas han cambiado con sorprendente rapidez. Aproximadamente desde 2007 hasta 2019, la inmensa mayoría de los países que estudiamos, 43 de 49, se volvieron menos religiosos. La disminución de la fe no se limitó a los países de ingresos altos y apareció en la mayor parte del mundo.

Un número creciente de personas ya no encuentra en la religión una fuente necesaria de apoyo y significado en sus vidas. Incluso Estados Unidos —citado durante mucho tiempo como prueba de que una sociedad económicamente avanzada puede ser fuertemente religiosa— se ha unido ahora a otros países ricos para alejarse de la religión. Varias fuerzas están impulsando esta tendencia, pero la más poderosa es la disminución de un conjunto de creencias estrechamente vinculadas al imperativo de mantener altas tasas de natalidad. Las sociedades modernas se han vuelto menos religiosas en parte porque ya no necesitan defender los tipos de normas sexuales y de género que las principales religiones del mundo han inculcado durante siglos.

Aunque algunos conservadores religiosos advierten que la retirada de la fe conducirá al colapso de la cohesión social y la moral pública, la evidencia no respalda esta afirmación. Por inesperado que parezca, los países que son menos religiosos en realidad tienden a ser menos corruptos y tienen tasas de homicidio más bajas que los más religiosos. No hace falta decir que la religión en sí misma no fomenta la corrupción y el crimen. Este fenómeno refleja el hecho de que a medida que las sociedades se desarrollan, la supervivencia se vuelve más segura: el hambre, una vez generalizada, se vuelve poco común; aumenta la esperanza de vida; Disminuyen los asesinatos y otras formas de violencia. Y a medida que aumenta este nivel de seguridad, las personas tienden a volverse menos religiosas.

EL ASCENSO Y CAÍDA DE LA FE

Nuestro estudio anterior, publicado en 2011, comparó los niveles de creencias religiosas medidos ya en 1981 con los hallazgos de las últimas encuestas disponibles en ese momento, de alrededor de 2007, uniendo un período de aproximadamente un cuarto de siglo. En cada encuesta, se les pidió a los encuestados que indicaran cuán importante era Dios en sus vidas eligiendo un valor en una escala que iba desde uno – “Nada importante” – hasta diez – “Muy importante”.

El examen de cómo cambió el nivel de religiosidad de un país a lo largo del tiempo llevó a algunos hallazgos sorprendentes. La mayoría de los países encuestados mostró repuntes en la creencia en la importancia de Dios. Los mayores aumentos se registraron en los países ex comunistas. Por ejemplo, de 1981 a 2007, la puntuación media del público búlgaro aumentó de 3,6 a 5,7. En Rusia, pasó de 4.0 a 6.0. En parte, este crecimiento de la religiosidad fue una respuesta al severo declive de la seguridad económica, física y psicológica experimentado después de la desintegración de la Unión Soviética; la religión estaba llenando el vacío ideológico dejado por el colapso del comunismo. Las creencias religiosas también aumentaron en muchos países en desarrollo fuera de la ex Unión Soviética, incluidos Brasil, China, México y Sudáfrica. Por otro lado, la religión declinó en la mayoría de los países de ingresos altos.

Desde 2007, ha habido una marcada tendencia a alejarse de la religión. Prácticamente en todos los países de altos ingresos, la religión ha seguido disminuyendo. Al mismo tiempo, muchos países pobres, junto con la mayoría de los ex estados comunistas, también se han vuelto menos religiosos. De 2007 a 2019, solo cinco países se volvieron más religiosos, mientras que la gran mayoría de los países estudiados se movieron en la dirección opuesta. (Para ver un gráfico de estos cambios, haga clic aquí).

India es la excepción más importante al patrón general de religiosidad en declive. El período del estudio coincide aproximadamente con el regreso al poder del partido nacionalista hindú Bharatiya Janata, cuyo tipo de política busca combinar la identidad nacional con la identidad religiosa. El gobierno del BJP ha defendido políticas que discriminan a los seguidores de otras religiones, en particular a la gran minoría musulmana de la India, polarizando a las comunidades y avivando los sentimientos religiosos.

El alejamiento más dramático de la religión ha tenido lugar entre el público estadounidense. De 1981 a 2007, Estados Unidos se ubicó como uno de los países más religiosos del mundo, y los niveles de religiosidad cambiaron muy poco. Desde entonces, Estados Unidos ha mostrado el mayor alejamiento de la religión de todos los países para los que tenemos datos. Cerca del final del período inicial estudiado, la calificación media de los estadounidenses sobre la importancia de Dios en sus vidas fue de 8,2 en una escala de diez puntos. En la encuesta más reciente de EE. UU., De 2017, la cifra había caído a 4,6, un descenso asombrosamente agudo. Durante años, Estados Unidos ha sido el caso clave que demuestra que la modernización económica no tiene por qué producir la secularización. Según esta medida, Estados Unidos ahora se ubica como el undécimo país menos religioso del que tenemos datos.

Pensadores influyentes desde Karl Marx hasta Max Weber y Émile Durkheim predijeron que la difusión del conocimiento científico disiparía la religión en todo el mundo, pero eso no sucedió. Para la mayoría de las personas, la fe religiosa era más emocional que cognitiva. Y durante la mayor parte de la historia humana, la mera supervivencia fue incierta. La religión proporcionaba la seguridad de que el mundo estaba en manos de un poder (o poderes) superior infalible que prometía que, si uno seguía las reglas, las cosas finalmente saldrían bien. En un mundo donde la gente a menudo vivía al borde de la inanición, la religión les ayudó a afrontar la incertidumbre y el estrés graves. Pero a medida que tuvo lugar el desarrollo económico y tecnológico, las personas se volvieron cada vez más capaces de escapar del hambre, hacer frente a las enfermedades y reprimir la violencia. Se vuelven menos dependientes de la religión y están menos dispuestos a aceptar sus limitaciones, incluido mantener a las mujeres en la cocina ya los homosexuales en el armario, a medida que la inseguridad existencial disminuye y la esperanza de vida aumenta.

La secularización no ocurre en todas partes a la vez; Ocurre cuando los países han alcanzado altos niveles de seguridad existencial, e incluso entonces suele moverse a un ritmo glacial, ya que una generación reemplaza a otra. Incluso puede revertirse, y las sociedades se vuelven más religiosas si experimentan períodos prolongados de menor seguridad. La secularización se ha estado produciendo gradualmente desde el siglo XIX, comenzando con las sociedades de Europa occidental y América del Norte que eran más seguras económica y físicamente y luego se extendió a más y más partes del mundo.

Aunque la secularización ocurre normalmente al ritmo del reemplazo de la población intergeneracional, puede llegar a un punto de inflexión cuando la opinión dominante cambia y, influida por las fuerzas del conformismo y la deseabilidad social, las personas comienzan a favorecer la perspectiva a la que una vez se opusieron, lo que produce un cambio cultural excepcionalmente rápido. Los grupos más jóvenes y mejor educados de los países de ingresos altos han alcanzado recientemente este umbral.

PERDIENDO SU RELIGIÓN

Varios otros factores más allá de los crecientes niveles de desarrollo económico y tecnológico ayudan a explicar el declive de la religión. En los Estados Unidos, la política explica parte del declive. Desde la década de 1990, el Partido Republicano ha tratado de ganarse el apoyo adoptando posiciones cristianas conservadoras sobre el matrimonio entre personas del mismo sexo, el aborto y otras cuestiones culturales. Pero este atractivo político para los votantes religiosos ha tenido el efecto corolario de alejar de la religión a otros votantes, especialmente a aquellos que son jóvenes y culturalmente liberales. Alguna vez se asumió generalmente que las creencias religiosas daban forma a los puntos de vista políticos, y no al revés. Pero la evidencia reciente indica que la causalidad puede ser al revés: los estudios de panel han encontrado que muchas personas primero cambian sus opiniones políticas y luego se vuelven menos religiosas.

El abrazo acrítico al presidente Donald Trump, un líder que no puede ser descrito como un modelo de la virtud cristiana, por muchos evangélicos prominentes ha llevado a otros evangélicos a temer que los jóvenes abandonen sus iglesias en masa, acelerando una tendencia en curso. La Iglesia Católica Romana, por su parte, ha perdido adeptos debido a sus propias crisis. A principios de este año, el Pew Research Center descubrió que el 92 por ciento de los adultos estadounidenses estaban al tanto de informes recientes de abuso sexual por parte de sacerdotes católicos, y alrededor del 80 por ciento de los encuestados dijeron que creían que los abusos eran “problemas continuos que aún están ocurriendo». En consecuencia, el 27 por ciento de los católicos estadounidenses encuestados dijeron que habían reducido su asistencia a misa en respuesta a estos informes.

Pero quizás la fuerza más importante detrás de la secularización es una transformación de las normas que gobiernan la fertilidad humana. Durante muchos siglos, la mayoría de las sociedades asignaron a las mujeres el papel de producir tantos hijos como fuera posible y desalentaron el divorcio, el aborto, la homosexualidad, la anticoncepción y cualquier comportamiento sexual no relacionado con la reproducción. Los escritos sagrados de las principales religiones del mundo varían enormemente, pero como Norris y yo hemos demostrado, prácticamente todas las religiones del mundo inculcaron estas normas a favor de la fertilidad en sus seguidores. Las religiones enfatizaron la importancia de la fertilidad porque era necesaria. En el mundo de alta mortalidad infantil y baja esperanza de vida que prevalecía hasta hace poco, la mujer promedio tenía que tener de cinco a ocho hijos para simplemente reemplazar a la población.

Durante el siglo XX, un número creciente de países logró tasas de mortalidad infantil drásticamente reducidas y mayores expectativas de vida, haciendo que estas normas culturales tradicionales ya no fueran necesarias. Este proceso no sucedió de la noche a la mañana. Las principales religiones del mundo han presentado las normas a favor de la fertilidad como reglas morales absolutas y se han resistido firmemente al cambio. Las personas abandonaron lentamente las creencias familiares y los roles sociales que habían conocido desde la infancia con respecto al género y el comportamiento sexual. Pero cuando una sociedad alcanzó un nivel suficientemente alto de seguridad económica y física, las generaciones más jóvenes crecieron dando por sentada esa seguridad, y las normas en torno a la fertilidad retrocedieron. Las ideas, prácticas y leyes relativas a la igualdad de género, el divorcio, el aborto y la homosexualidad están cambiando rápidamente.

Este cambio es cuantificable. Los datos recopilados en la Encuesta Mundial de Valores a lo largo de los años ofrecen un vistazo de una profunda transformación. La encuesta utiliza una escala de diez puntos basada en la aceptación de cada país del divorcio, el aborto y la homosexualidad. El punto de inflexión se sitúa alrededor de la mitad de la escala, en 5,50: las puntuaciones más bajas indican que la mayoría de la población del país tiene opiniones más conservadoras y las puntuaciones más altas indican que la mayoría tiene opiniones más liberales centradas en la elección individual. Alrededor de 1981, las mayorías en todos los países para los que tenemos datos respaldaban las normas a favor de la fecundidad. Incluso en los países de ingresos altos, las puntuaciones medias oscilaron entre 3,44 (España), 3,49 (Estados Unidos), 3,50 (Japón), 4,14 (Reino Unido) y 4,63 (Finlandia) hasta 5,35 para Suecia, entonces el país más liberal, pero con una puntuación todavía ligeramente por debajo del punto de inflexión de la escala. Pero se estaba produciendo un cambio profundo. En 2019, la puntuación media de España había aumentado a 6,74, la de Estados Unidos a 5,86, la de Japón a 6,17, la de Reino Unido a 6,90, la de Finlandia a 7,35 y la de Suecia a 8,49. Todos estos países estaban por debajo del punto de inflexión de 5,50 cuando se encuestaron por primera vez, y todos estaban por encima de él en 2019. Estos números ofrecen una imagen simplificada de una realidad compleja, pero transmiten la escala de la reciente aceleración de la secularización.

Esta tendencia se ha extendido al resto del mundo, con una gran excepción. Las poblaciones de los 18 países de mayoría musulmana para los que se dispone de datos en la Encuesta Mundial de Valores se han mantenido muy por debajo del punto de inflexión, manteniéndose fuertemente religiosas y comprometidas con la preservación de las normas tradicionales sobre género y fertilidad. Incluso controlando el desarrollo económico, los países de mayoría musulmana tienden a ser algo más religiosos y culturalmente conservadores que el promedio.

LAS COSAS NO SE DESPLOMAN

Durante siglos, la religión ha servido como fuerza de cohesión social, reduciendo la delincuencia y fomentando el cumplimiento de la ley. Todas las religiones principales inculcan alguna versión de los mandamientos bíblicos «No robarás» y «No matarás». Por tanto, es comprensible que los conservadores religiosos teman que la retirada de la religión lleve a un desorden social, con un aumento de la corrupción y la delincuencia. Pero, de manera sorprendente, esa preocupación no está respaldada por la evidencia.

Desde 1993, Transparencia Internacional ha monitoreado la relativa corrupción y honestidad de los funcionarios gubernamentales y empresarios de todo el mundo. Cada año, este grupo de vigilancia publica el Índice de Percepción de la Corrupción, que clasifica la corrupción del sector público en 180 países y territorios. Estos datos permiten probar la relación real entre religiosidad y corrupción: ¿la corrupción está menos extendida en los países religiosos que en los menos religiosos? La respuesta es un rotundo no; de hecho, los países religiosos tienden a ser más corruptos que los seculares. Los estados nórdicos altamente seculares tienen algunos de los niveles más bajos de corrupción del mundo, y los países altamente religiosos, como Bangladesh, Guatemala, Irak, Tanzania y Zimbabwe, tienen algunos de los más altos.

Claramente, la religiosidad no causa corrupción. Los países con bajos niveles de seguridad económica y física tienden a tener altos niveles de religiosidad y también altos niveles de corrupción. Aunque la religión puede haber jugado alguna vez un papel crucial en el apoyo de la moral pública, ese papel se reduce a medida que las sociedades se desarrollan económicamente. La gente de países religiosos es un poco más propensa a condenar la corrupción que la gente de países menos religiosos, pero el impacto de la religión en el comportamiento termina ahí. La religión puede hacer que las personas sean más punitivas, pero no las hace menos corruptas.

Este patrón también se aplica a otros delitos, como el asesinato. Por sorprendente que parezca, la tasa de homicidios es más de diez veces mayor en los países más religiosos que en los países menos religiosos. Algunos países relativamente pobres tienen bajas tasas de homicidio, pero en general, los países prósperos que brindan a sus residentes seguridad material y legal son mucho más seguros que los países pobres. No es que la religiosidad cause asesinatos, por supuesto, sino que tanto el crimen como la religiosidad tienden a ser altos en sociedades con bajos niveles de seguridad existencial.

La evidencia sugiere que las sociedades modernas no descenderán al caos nihilista sin la fe religiosa que las una, pero puede que no siempre haya sido así. En las primeras sociedades agrarias, cuando la mayoría de la gente vivía justo por encima del nivel de supervivencia, la religión puede haber sido la forma más eficaz de mantener el orden y la cohesión. Pero la modernización ha cambiado la ecuación. A medida que declina la religiosidad tradicional, parece que está surgiendo un conjunto igualmente fuerte de normas morales para llenar el vacío. La evidencia de la Encuesta Mundial de Valores indica que en países altamente seguros y seculares, las personas están dando cada vez más alta prioridad a la autoexpresión y la libre elección, con un énfasis creciente en los derechos humanos, la tolerancia de los forasteros, la protección del medio ambiente, la igualdad de género y la libertad de expresión. habla.

Las religiones tradicionales pueden causar divisiones peligrosas en la sociedad global contemporánea. Las religiones tienden de manera inherente a presentar sus normas como valores absolutos, a pesar de que en realidad reflejan la historia y las características socioeconómicas de sus sociedades. La rigidez de cualquier sistema de creencias absoluto puede dar lugar a una intolerancia fanática, como han demostrado los conflictos históricos entre católicos y protestantes y cristianos y musulmanes.

A medida que las sociedades se desarrollan de agrarias a industriales y basadas en el conocimiento, la creciente seguridad existencial tiende a reducir la importancia de la religión en la vida de las personas, y las personas se vuelven menos obedientes a los líderes e instituciones religiosos tradicionales. Es probable que esa tendencia continúe, pero el futuro siempre es incierto. Pandemias como la de COVID-19 reducen la sensación de seguridad existencial de las personas. Si la pandemia dura muchos años o conduce a una nueva Gran Depresión, los cambios culturales de las últimas décadas podrían comenzar a revertirse.

Pero ese cambio sigue siendo poco probable, porque iría en contra de la poderosa tendencia a largo plazo impulsada por la tecnología de una creciente prosperidad y una mayor esperanza de vida que está ayudando a alejar a las personas de la religión. Si esa tendencia continúa, la influencia que las autoridades religiosas tradicionales ejercen sobre la moral pública seguirá disminuyendo a medida que una cultura de tolerancia creciente se fortalezca.

Por Ronald F. Inglehart para Revista Foreign Affairs Octubre 2020

RONALD F. INGLEHART is Amy and Alan Lowenstein Professor Emeritus of Democracy, Democratization, and Human Rights at the University of Michigan and the author of the forthcoming book Religion’s Sudden Decline: What’s Causing It and What Comes Next? 

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