Algunos académicos sostienen que las élites infelices conducen a la inestabilidad política

Hace diez años Peter Turchin, un científico de la Universidad de Connecticut, hizo una predicción sorprendente en Nature. “Es probable que la próxima década sea un período de creciente inestabilidad en Estados Unidos y Europa occidental”, afirmó, señalando en parte la “sobreproducción de jóvenes graduados con títulos avanzados”. El posterior aumento del populismo en Europa, los votos inesperados en 2016 para el Brexit y luego para el presidente Donald Trump en Estados Unidos, y una ola de protestas de los “gilets jaunesa” y “Black Lives Matter”, ha convertido a Turchin en una celebridad en ciertos círculos y ha despertado el interés de los economistas en la disciplina de la “cliodinámica”, que utiliza las matemáticas para modelar el cambio histórico. El énfasis de Turchin en la “superproducción de élites” plantea preguntas incómodas, pero también ofrece lecciones de política útiles.
Desde la antigua Roma y la China imperial, muestra Turchin, las sociedades han pasado de períodos de estabilidad política a inestabilidad, a menudo a intervalos de unos 50 años. Piense en América. Todo experto sabe que el Congreso se ha estancado y que demócratas y republicanos no están dispuestos a comprometerse entre sí. Son pocos los que saben que también estuvo muy polarizado alrededor de 1900, antes de volverse más cooperativo a mediados del siglo XX.
¿Qué causa estos movimientos de la calma al caos? Turchin ve a las sociedades como sistemas grandes y complejos que están sujetos a ciertos patrones, si no a leyes. Ese es un enfoque completamente diferente al de gran parte de la historia académica, con su preferencia por los estudios microcósmicos a pequeña escala, sostiene Niall Ferguson de la Universidad de Stanford. En un artículo publicado este año, el Sr. Turchin (con Andrey Korotayev de la Escuela Superior de Economía de Rusia) examina la predicción de inestabilidad que hizo en 2010. Su modelo de pronóstico contiene muchos elementos.
¿Puede ser peligrosa demasiada gente inteligente?
Algunos académicos sostienen que las élites infelices conducen a la inestabilidad política, al igual que Karl Marx, el Sr. Turchin parece creer que “La historia de toda la sociedad que existente hasta ahora, es la historia de las luchas de clases». Sin embargo, donde Marx se centró en el proletariado, Turchin está más interesado en la élite y en cómo sus miembros luchan entre sí.
Quién cuenta como la élite y cómo se manifiesta la competencia varía de un lugar a otro; un ejemplo podría ser un gran número de personas con un alto nivel educativo en relación con el número de oficinas gubernamentales (y, por tanto, puestos de trabajo). Pero una lucha es más probable cuando la desigualdad económica es alta. Las recompensas por estar en la cima son especialmente lucrativas, tanto en términos de poder adquisitivo como de influencia política, y aquellos que se pierden sienten su pérdida con mayor intensidad.
El sentimiento de resentimiento es particularmente fuerte entre las personas criadas para creer que deberían estar en la élite. Peor aún, las sociedades tienden a producir cada vez más aspirantes a élites, en parte porque el acceso a la educación tiende a mejorar con el tiempo. Turchin ve todo esto como una receta para el caos político.
La gente articulada y educada se rebela, produciendo una lucha por el poder político y económico.
El argumento, sin duda, se centra en los matices históricos. Sin embargo, centrarse en las élites insatisfechas no es una mala forma de entender la inestabilidad política. Hugh Trevor-Roper, un historiador, señaló que «las crisis sociales son causadas no por la oposición clara de intereses mutuamente excluyentes, sino por el tira y afloja de intereses opuestos dentro de un cuerpo». La Revolución Francesa no fue principalmente producto de la miseria, sino más bien de una batalla entre una clase educada subempleada y los terratenientes hereditarios. Los historiadores identifican «el problema del exceso de hombres educados» como una contribución a las revoluciones europeas de 1848. Turchin sugiere que aunque la esclavitud fue la causa inmediata de la guerra civil estadounidense, una más fundamental fue el resentimiento de los prometedores capitalistas del Norte. hacia los sureños atrapados en sus caminos.
La sobreproducción de élite también puede ayudar a explicar el malestar que se apodera del mundo rico últimamente. Se ha vuelto extraordinariamente difícil para una persona joven alcanzar el estatus de élite, incluso si trabaja duro y va a la mejor universidad. Los precios de la vivienda son tan altos que solo los herederos tienen la posibilidad de emular las condiciones de vida de sus padres. El poder de unas pocas firmas “superestrellas” significa que hay pocos trabajos genuinamente prestigiosos alrededor. Turchin calcula que cada año Estados Unidos produce unos 25.000 abogados «excedentes». Más del 30% de los graduados británicos están «sobreeducados» en relación con sus trabajos.
Todo esto explica de alguna manera una tendencia aparentemente desconcertante: por qué las personas aparentemente acomodadas se sienten atraídas por el radicalismo. Bajo Jeremy Corbyn, el Partido Laborista británico atrajo a más gente de clase media y media alta de lo que solía, incluso cuando se movió más a la izquierda de los conservadores; su liderazgo entre los recién graduados fue claro. La ventaja de Joe Biden sobre Bernie Sanders en las encuestas de opinión durante las primarias demócratas fue mucho menor entre los estadounidenses con educación universitaria que entre los que no terminaron la escuela secundaria.
Predecir un terremoto
Las teorías de Turchin predicen que los temblores políticos eventualmente disminuirán. “Tarde o temprano, la mayoría de la gente empieza a anhelar el regreso de la estabilidad y el fin de la lucha”, argumenta. Los datos ya muestran que el apoyo a los partidos populistas de izquierda y derecha en Europa está disminuyendo. Las encuestas sugieren que Trump pronto será expulsado del cargo. Otra opción para quienes buscan evitar la inestabilidad es reducir el número de aspirantes a élites. Boris Johnson, el primer ministro de Gran Bretaña, ha presionado para una mejor educación vocacional, diciendo que «Debemos reconocer que una minoría significativa y creciente de jóvenes deja la universidad y trabaja en un trabajo no graduado».
Sin embargo, las élites ilustradas pueden prevenir la aparición de inestabilidad política de formas más eficaces. A principios del siglo XX, los reformadores estadounidenses aumentaron los impuestos a la herencia para evitar el surgimiento de una aristocracia hereditaria y se dedicaron a romper la confianza masiva. La modernización de los sistemas de planificación urbana podría reducir los costos de vivienda, y la desregulación de los mercados laborales ayudaría a crear buenos empleos para las élites “excedentes”. El análisis de Turchin de las fuerzas estructurales que gobiernan las sociedades es una explicación intrigante del malestar político. Pero la cliodinámica no tiene por qué ser el destino.”

Columna original de The Economist.

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