Cómo asegurarse de que las patentes no se interpongan en el camino de la salud global.

La prisa está por llegar a una vacuna viable contra COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus. Decenas de instituciones académicas y empresas de todo el mundo están trabajando arduamente, y al menos ocho candidatos a vacunas han alcanzado o se están acercando a la etapa de ensayo clínico. El Instituto Jenner de la Universidad de Oxford actualmente lidera la carrera y debe comenzar los ensayos en humanos a gran escala a fines de mayo. Esta semana, una empresa de biotecnología con sede en Massachusetts, Moderna, anunció que su vacuna contra el coronavirus había producido de manera segura anticuerpos protectores en voluntarios humanos en las primeras etapas de las pruebas.

Se está haciendo un esfuerzo similar para desarrollar medicamentos antivirales y otras terapias, y para reutilizar los existentes, para tratar a los infectados con el coronavirus. A mediados de abril, solo en los Estados Unidos, se habían presentado 950 propuestas de desarrollo de medicamentos a la Administración de Alimentos y Medicamentos para su aprobación, y se estaban realizando más de 70 ensayos de medicamentos COVID-19. El ritmo es notable: las vacunas y los nuevos medicamentos normalmente tardan al menos una década en desarrollarse y probarse, pero los intensos esfuerzos de investigación a nivel mundial han logrado que la vacuna alcance un alcance realista dentro de los 18 meses y revelaron algunas posibles líneas de tratamiento prometedoras.

Si se puede encontrar una vacuna o un tratamiento, o ambos, la siguiente y potencialmente más difícil tarea será producir rápidamente y distribuir equitativamente los productos farmacéuticos, a nivel mundial y a gran escala. Hacerlo requerirá ingenio global y buena voluntad para superar muchos obstáculos posibles. Por ejemplo, un país podría intentar acelerar los esfuerzos para mantener un tratamiento o vacuna eficaz para sí mismo y sus ciudadanos. Del mismo modo, los derechos de propiedad intelectual podrían evitar que las vacunas o los medicamentos lleguen a los pobres y vulnerables, o las cadenas de suministro mundiales, que ya estaban muy estresadas durante la pandemia de COVID-19, podrían fallar, evitando la distribución oportuna.

La Organización Mundial del Comercio (OMC) ha sufrido ataques tanto de derecha como de izquierda desde que comenzó la pandemia. La organización, junto con el vasto sistema de comercio multilateral que regula, ciertamente necesita modernización y reforma. Pero en medio de una crisis única en la vida, la comunidad global debe contar con el sistema funcionando como debería. La mejor manera de garantizar que se proporcionen vacunas y tratamientos a todos los que los necesitan, incluidos los del mundo en desarrollo, es que los países se comprometan a trabajar de manera cooperativa, de conformidad con las normas de la OMC, para evitar que las protecciones comerciales y los derechos de propiedad intelectual se conviertan en barreras a la salud pública.

LECCIONES DE LA CRISIS DEL SIDA

La cascada de cierres nacionales en respuesta a COVID-19 puede no tener precedentes, pero la aparición y propagación global de una enfermedad infecciosa letal no lo es. Hace casi dos décadas, en la lucha contra el VIH / SIDA, los países miembros de la OMC tuvieron que trabajar juntos para cambiar las reglas y prácticas existentes para crear el mismo tipo de reglas, instituciones y relaciones de colaboración que ahora serán necesarias para enfrentar y, en última instancia, para poner fin a la pandemia de coronavirus.

En julio de 2000, cuando la epidemia mundial de VIH / SIDA se acercaba a su punto máximo, científicos, expertos en salud pública y políticos de todo el mundo se reunieron para la XIII Conferencia Internacional sobre el SIDA en Durban, Sudáfrica. Era la primera vez que el evento bienal se realizaba en un país en desarrollo, y mucho menos en uno con altas tasas de infección por VIH, y la conferencia ayudó a concentrar la atención pública en las preocupantes disparidades mundiales en el acceso al tratamiento. En África, el continente más devastado por el SIDA, la propagación fue tan rampante que el 15 por ciento de los niños en Uganda quedaron huérfanos por la enfermedad, y más del 35 por ciento de los adultos en Botswana estaban infectados. Pero el cóctel antirretroviral de tres medicamentos (ART) necesario para tratar la enfermedad costó más de $ 10,000 por persona por año, mucho más del 99 por ciento de los casi 25 millones de personas que viven con VIH en todo el mundo.

En un discurso en la conferencia de Durban, el juez de la Corte Suprema de Sudáfrica, Edwin Cameron, denunció la «iniquidad impactante y monstruosa» del sistema de comercio global que no había brindado a pacientes moribundos con SIDA en países pobres opciones de tratamiento asequibles. Cameron y otros líderes y activistas de la sociedad civil en los países más afectados culpan por los altos precios y la inaccesibilidad de los medicamentos a las empresas occidentales que controlan las patentes y al Acuerdo de la OMC sobre los Aspectos de los Derechos de Propiedad Intelectual relacionados con el Comercio. El Acuerdo sobre los ADPIC, que entró en vigencia en 1995, el mismo año en que se estableció la OMC, había obligado a muchos países en desarrollo a proteger las patentes farmacéuticas por primera vez, garantizando efectivamente el derecho de las compañías farmacéuticas a cobrar lo que el mercado soportaría.

La conferencia sobre el SIDA en Durban marcó un punto de inflexión en la opinión pública mundial. La indignación moral por las muertes prevenibles por SIDA en los países pobres aumentó, y la industria farmacéutica y la OMC comenzaron a responder. Los procedimientos contra los gobiernos de Brasil y Sudáfrica se retiraron en 2001 y, ese año, el productor indio de medicamentos genéricos Cipla comenzó a ofrecer su versión de la combinación de tres medicamentos ART por $ 350 por paciente por año. La reunión ministerial de la OMC en Doha, Qatar, en noviembre de 2001 dio como resultado una declaración de que el Acuerdo sobre los ADPIC «puede y debe ser interpretado e implementado de manera que apoye el derecho de los Miembros de la OMC a proteger la salud pública y, en particular, a promover el acceso a medicamentos para todos «.

La crisis del SIDA planteó profundas preguntas sobre el papel que los derechos de propiedad intelectual deberían jugar en medio de una emergencia de salud global y sobre las responsabilidades que los miembros de una comunidad global interconectada tienen hacia sus miembros más vulnerables. La OMC se reunió en Doha el año después de la conferencia de Durban, y teniendo en cuenta la controversia sobre las disparidades en el acceso a los tratamientos contra el VIH / SIDA, realizó cambios en el Acuerdo sobre los ADPIC que tuvieron más en cuenta las emergencias de salud pública a nivel mundial.

Las normas básicas de propiedad intelectual de la OMC requieren que la organización otorgue protección mediante patente a todas las innovaciones tecnológicas, incluidos medicamentos y vacunas, que cumplan con los criterios básicos. Pero debido a que las patentes protegen los derechos de monopolio, generan una tensión inherente entre la protección de la propiedad intelectual y la necesidad de fabricar y distribuir medicamentos asequibles. Dichas tensiones normalmente se resuelven mediante licencias, que permiten al titular de una patente permitir que otros fabriquen o comercialicen el producto protegido, generalmente a un precio y con cierta supervisión del titular de la patente para garantizar el control de calidad.

A veces, sin embargo, una compañía o gobierno puede intentar y no obtener una licencia que se necesita con urgencia, por ejemplo, para producir una vacuna que salve vidas. En tal caso, según el Acuerdo sobre los ADPIC, un gobierno nacional que enfrenta una emergencia de salud pública puede emitir las llamadas licencias obligatorias a las empresas locales, lo que les permite fabricar productos patentados sin el consentimiento de los propietarios de las patentes. Según los ADPIC, las licencias obligatorias se otorgan solo bajo condiciones estrictas, pero el enfoque creciente de la OMC, después de su reunión de 2001 en Doha, de interpretar de manera flexible las reglas para satisfacer las necesidades de salud pública alentó a las compañías farmacéuticas a repensar su enfoque. Deseando evitar el estigma y el dolor financiero de las licencias obligatorias, muchas compañías farmacéuticas líderes, por su propia cuenta, adoptaron un enfoque más generoso para las licencias, lo que condujo a reducciones significativas en los precios de los medicamentos. Para 2011, el costo anual de los medicamentos para el VIH / SIDA en África se había reducido a solo $ 100 por paciente por año, y la mayoría de las personas infectadas por el VIH en el África subsahariana tenían acceso al tratamiento.

FLEXIBILIDAD Y COOPERACIÓN

Finalmente, a pesar de años de dolor y conflicto, los esfuerzos para combatir el VIH / SIDA sentaron bases importantes. Reunieron a organizaciones internacionales, gobiernos, empresas privadas, instituciones de investigación y organizaciones no gubernamentales en relaciones de cooperación, el tipo que será esencial para la producción y distribución efectiva de una vacuna COVID-19.

La crisis del SIDA ayudó a provocar una conversación más abierta y productiva sobre los altos costos y riesgos del desarrollo, la producción y la distribución farmacéutica. Llevar un nuevo medicamento al mercado le cuesta a una compañía farmacéutica casi $ 1 mil millones, en promedio, y desarrollar vacunas, que son más riesgosas y requieren pruebas más complicadas, generalmente es aún más costoso. A raíz de la crisis del SIDA, los gobiernos y las organizaciones internacionales han trabajado juntos para ayudar a los innovadores farmacéuticos a escalar las barreras técnicas y absorber los riesgos.

Algunos de estos riesgos y barreras surgen de las restricciones de propiedad intelectual, y han surgido organizaciones cooperativas para ayudar a abordarlos. Uno de esos órganos es un grupo de patentes respaldado por las Naciones Unidas que se estableció en 2010 para permitir que múltiples empresas y gobiernos compartan innovaciones y licencias en medicina. Llamado el Fondo de Patentes de Medicamentos y diseñado para acelerar el acceso a tratamientos para el VIH / SIDA, la organización recientemente amplió su mandato para incluir vacunas, tratamientos y diagnósticos para ayudar a la respuesta global a COVID-19. En abril, un grupo de científicos y abogados de propiedad intelectual crearon el Compromiso Open COVID, que alienta a las empresas e instituciones de investigación a que pongan su propiedad intelectual a disposición temporalmente de forma gratuita para utilizarla para poner fin a la pandemia de COVID-19. Aquellos que hacen la promesa adoptan una licencia que dura hasta un año después de que la Organización Mundial de la Salud (OMS) declara que la pandemia de coronavirus ha terminado, momento en el cual las compañías pueden volver a poseer y buscar licencias comerciales para su propiedad intelectual.

¿Se desanimará a las compañías farmacéuticas de desarrollar una vacuna si no prevén derechos de patente de monopolio? Una forma de compensar tales desincentivos podría ser ofrecer premios financieros significativos para quienes inventan una vacuna. Para aquellos que se preocupan por la inequidad a pesar de las mejores innovaciones e intenciones, las licencias obligatorias todavía están disponibles como último recurso, y su existencia, y la del Acuerdo sobre los ADPIC de la OMC en general, brinda seguridad a los muchos jugadores que ahora cooperan para producir y eventualmente distribuir una vacuna o tratamiento COVID-19. Los innovadores pueden estar seguros de que sus derechos estarán protegidos, mientras que los países más pobres pueden contar con la disponibilidad de tratamientos que salvan vidas bajo licencia obligatoria si todo lo demás falla.

Las vacunas y los antivirales son la mejor esperanza del mundo para poner fin a esta pandemia, y desarrollarlos y distribuirlos de manera eficiente requerirá una cooperación global a una escala sin precedentes. La coordinación de estos esfuerzos requerirá que las empresas y los gobiernos trabajen juntos de conformidad con las normas de la OMC. Como lo demuestra la experiencia mundial durante la epidemia del SIDA, enfrentar con éxito una amenaza a la salud pública mundial exige más, no menos, inversión en el multilateralismo. Durante la crisis actual, el mundo debe contar con la OMC para mantener abiertas las cadenas de suministro críticas, evitar que los países participen en prohibiciones o acaparamiento de exportaciones y proporcionar un marco flexible para el comercio y la cooperación. Los líderes de la OMC, la OMS y el G-20 ya están pidiendo a los gobiernos que trabajen juntos para garantizar la distribución global eficiente y equitativa de las vacunas, medicamentos y otras innovaciones que serán necesarias para enfrentar COVID-19. El mundo debe esperar que los gobiernos atiendan el llamado.

Por Jennifer Hillman para Foreign Affairs 19 de Mayo 2020

JENNIFER HILLMAN is a Senior Fellow at the Council on Foreign Relations and Professor of Practice at the Georgetown University Law Center. She served on the World Trade Organization’s Appellate Body from 2007 to 2011 and as a Commissioner at the United States International Trade Commission from 1998 to 2007.

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