En la evolución de la pandemia de covid-19, el viernes marca un pequeño hito. Andrew Cuomo, el gobernador de Nueva York, está entregando el último de sus informes diarios, los que han sido observados con avidez desde Bensonhurst a Buffalo, y mucho más allá. A principios de abril, cuando el Empire State registraba más de diez mil nuevos casos de coronavirus cada día, y casi ochocientas muertes en algunos días, la visión de un Cuomo socialmente distante que revisaba con calma las últimas cifras y explicaba la situación con respecto a las máscaras, batas y ventiladores, presentó un espectáculo horrible, pero también tranquilizador. Con el país efectivamente sin líderes, había al menos un adulto responsable en una posición de autoridad, o eso nos dijimos mientras nos recogíamos en nuestros apartamentos y escuchamos las ambulancias pasar.

Durante los últimos meses, las cifras de casos de Nueva York han caído precipitadamente. El jueves, el estado informó seiscientas dieciocho nuevas infecciones y solo treinta y dos muertes. La mayor parte de Nueva York está ahora en el proceso de reapertura, y la ciudad de Nueva York dará otro paso significativo la próxima semana, confirmó el jueves el alcalde Bill de Blasio, permitiendo que muchas oficinas, tiendas minoristas, peluquerías y parques infantiles se reabran. A partir de este momento, Cuomo entregará sus informes de covid-19 según sea necesario, indicó.

El regreso de Nueva York es un testimonio de los heroicos esfuerzos de los profesionales de la salud, empleados E.M.T., trabajadores de tránsito, conductores de camiones de reparto y trabajadores igualmente esenciales en supermercados, almacenes y otros lugares, muchos de ellos mal pagados, que mantuvieron a la afligida ciudad y estado, pasando por sus días y noches más oscuros. Cuomo y de Blasio, después de algunos errores críticos iniciales, también merecen crédito por cumplirlo, al igual que los neoyorquinos comunes que obedecieron las órdenes de quedarse en casa y usaron máscaras cuando estuvieron disponibles.

El punto clave es que tomó un esfuerzo monumental y comunitario para limitar el número oficial de muertes a menos de veinticinco mil en todo el estado (según el número de “muertes en exceso” este año, la cifra real es probablemente considerablemente más alta). Las experiencias de Nueva Jersey y Massachusetts fueron similares. Ahora, a medida que el número de casos aumenta de manera alarmante en otras partes del país, hay muchas razones para suponer que estos lugares necesitarán esfuerzos igualmente amplios para evitar que ocurra un desastre. Por el momento, sin embargo, particularmente en partes de la América roja, una combinación de liderazgo pobre, agotamiento público y política de derecha, está obstaculizando en gran medida una respuesta efectiva.

Tomemos como ejemplo a Arizona, Florida y Texas, tres estados de gestión republicana que comenzaron a reabrir sus economías a principios de mayo. En los tres estados, el número de casos nuevos confirmados se ha disparado en las últimas semanas. El jueves, Arizona reportó 2,519 nuevas infecciones y Florida reportó 3,209, las cuales fueron récords. El martes y miércoles, Texas reportó casi ocho mil casos nuevos, que es, con mucho, su mayor conteo de dos días hasta la fecha. Estos números siguen siendo relativamente pequeños en comparación con lo que se experimentó en el noreste, pero la naturaleza de una pandemia es que cuando comienza puede propagarse muy rápidamente, y hay otras señales preocupantes de que esto puede estar comenzando a suceder.

En los tres estados, el porcentaje de pruebas que arrojan resultados positivos ha aumentado, lo que significa que el aumento no es simplemente un artefacto de más pruebas. En Arizona, la tasa de resultados positivos fue del cinco por ciento el 10 de mayo, y ahora es del 9,1 por ciento, según los informes del jueves de KTAR, una estación de noticias de Phoenix. En Florida, la tasa positiva fue inferior al cinco por ciento hace un mes, y ahora es del 7,4 por ciento, según la base de datos de coronavirus que mantiene la Universidad Johns Hopkins.

El número de hospitalizaciones también ha aumentado considerablemente. En Arizona, el miércoles, 3.861 personas habían sido hospitalizadas por covid-19, en comparación con 1.699 hace un mes, según las cifras del Proyecto de Seguimiento COVID, un aumento de alrededor del ciento treinta por ciento. Un ex director del departamento de salud del estado advirtió que los hospitales de campaña de emergencia pueden ser necesarios para el 4 de julio. En Texas, las autoridades estatales informaron el jueves que hay 2.947 personas con covid-19 en los hospitales, lo que representa una duplicación desde el Día de los Caídos. En Florida, 12,673 personas están hospitalizadas, en comparación con 8,553 hace un mes, según el Proyecto de Seguimiento COVID.

Hasta el momento, el número de muertes no ha aumentado tanto como las hospitalizaciones. Eso bien puede cambiar en las próximas semanas. Con la propagación del virus, han surgido disputas entre los gobernadores republicanos de los estados: Doug Ducey, en Arizona; Ron DeSantis, en Florida; y Greg Abbott, en Texas, y líderes locales en las áreas más afectadas, que piden el uso obligatorio de máscaras, más recursos de salud y una expansión del rastreo de contactos. A pesar de haber tenido meses para prepararse para un posible aumento de infecciones, los tres estados se han quedado lamentablemente cortos en todas estas áreas.

La disputa sobre el uso de máscaras es particularmente trágica, ya que es, con mucho, la forma más fácil y económica de controlar la rápida propagación del virus. Presionados por activistas conservadores y manifestantes, quienes a su vez se han inspirado en la irresponsabilidad crónica del presidente Trump sobre este asunto, Ducey, DeSantis y Abbott se han negado a emitir órdenes estatales que obliguen a usar máscaras en público. Finalmente, en los últimos días, dos de ellos, Ducey, en Arizona, y Abbott, en Texas, han cambiado de rumbo, pero la forma en que se movieron demostró la política perjudicial en juego.

El miércoles, Abbott dijo que, mientras se apegaba a su negativa a actuar a nivel estatal, apoyaría a las autoridades locales y a las empresas que requieren que los empleados y clientes usen máscaras. «Queremos asegurarnos de que el gobierno no infrinja la libertad individual y, por lo tanto, el gobierno no puede exigir que las personas usen una máscara», dijo a una estación de televisión de Waco. «Sin embargo, de conformidad con mi plan, los gobiernos locales pueden exigir que las tiendas y las empresas requieran máscaras». El mismo día, Ducey reconoció tardíamente la realidad y señaló: «Hay una tendencia, y la tendencia se dirige en la dirección equivocada». También dejó caer su oposición a las ciudades de Arizona, como Tucson y Flagstaff, ordenando el uso de máscaras en público, pero nuevamente se negó a emitir una orden estatal, diciendo que no funcionaría, y agregó: «Sé que algunas personas ven esto como una cuestión de libertad personal «.

Durante mucho tiempo ha sido un principio básico de la gobernanza democrática que cuando la salud pública entra en conflicto con las libertades individuales, esta última puede tener que ser restringida, al menos temporalmente. Pero con Trump en la Casa Blanca y los republicanos elegidos aterrorizados de incurrir en la ira de sus partidarios, ahora hay, en partes de la América roja, nadie dispuesto a hacer este argumento o seguir adelante con los edictos reales. Los líderes locales y sus constituyentes deben valerse por sí mismos. De hecho, DeSantis, en Florida, dijo esto abiertamente el miércoles, cuando, después de insistir en que no suspendería ninguna de sus medidas de reapertura, agregó que los residentes del estado deberían «tomar decisiones sabias por sí mismos en función de su propio riesgo personal». «

En América de DeSantis, que es la América de Trump, usted está solo, incluso durante una pandemia. Según un modelo matemático mantenido por el Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington, que la Casa Blanca utilizó durante un tiempo, la cifra de muertos por el virus, que actualmente es de alrededor de ciento dieciocho mil, aumentará a más de doscientos mil para octubre, y podría llegar a un cuarto de millón. Sin duda, esto es solo una predicción, y se hicieron muchos supuestos. Pero es una indicación de cómo se han deteriorado las cosas en las últimas semanas y de lo poco probable que sea que se encuentre una respuesta nacional efectiva.

Por John Cassidy para The New Yorker 19 de Junio 2020

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